Une enquête comptable inspecte les fissures dans la Fondation James Beard

La Beard Foundation à but non lucratif ne peut pas représenter des centaines de milliers de dollars dans ses revenus annuels, qui ont totalisé environ 4,7 millions de dollars l'année dernière, Le New York Times a rapporté le 6 septembre. La fondation a également omis de produire une déclaration de revenus en deux ans et fait l'objet d'une enquête du bureau des organismes de bienfaisance du procureur général de l'État de New York.

En juillet, le conseil d'administration a licencié le comptable de longue date de la Beard Foundation et a embauché un avocat externe pour enquêter sur les dossiers financiers et les pratiques administratives. Les conclusions ont été présentées lors d'une réunion du conseil d'administration le 8 septembre. Bien que l'enquête n'ait révélé aucune preuve de fraude ou d'actes répréhensibles de la part du personnel rémunéré ou bénévole de la fondation, Leonard Pickell Jr., qui est président de l'organisation depuis 1996, a immédiatement annoncé son démission lors de la réunion. Le conseil a décidé de subir une restructuration importante, les fiduciaires assumant de nouvelles responsabilités.

«Nous avons une fondation dont les fonctions d'administration et de contrôle financier n'ont pas suivi le rythme de la croissance rapide de l'organisation. Cela change aujourd'hui '', a déclaré le fiduciaire George Sape dans un communiqué publié mercredi soir. Sape, un avocat de New York, a été nommé président et supervisera désormais les stratégies financières et opérationnelles de la fondation.

Mais les problèmes de la Beard Foundation peuvent s'étendre au-delà de ses registres, disent des amis de longue date de l'organisation. Plusieurs craignent que la fondation ne se soit éloignée d'une partie de sa mission - aider les chefs en herbe et les étudiants en cuisine grâce à des bourses et à d'autres opportunités.

Après le décès de Beard en 1985, la fondation a été créée par Julia enfant (décédé le mois dernier) et d'autres amis pour préserver sa maison de Manhattan et garder son esprit en vie. Beard '> La fondation a atteint son objectif initial de rembourser l'hypothèque de Beard et est depuis passée d'un modeste mémorial à une grande entreprise gastronomique, accueillant des centaines de repas par an et Prix ​​James Beard , qui honorent les chefs, les restaurants et les écrivains culinaires du pays.

Mais la transition vers une grande entreprise, selon des sources, a entraîné des problèmes pour les grandes entreprises. Sur son formulaire d'exonération fiscale fédérale, la Beard Foundation rapporte que son objectif principal est de «promouvoir les innovations dans la cuisine américaine et d'encourager les carrières des chefs en herbe» par le biais de bulletins d'information, de dîners-rencontres et d'événements spéciaux. En outre, le site Web de la fondation indique qu'il offre un vaste programme de bourses d'études, d'opportunités de bénévolat et d'ateliers, bien que les amis de la fondation disent voir un écart entre ces objectifs et les efforts du groupe pour les atteindre.

Les dîners et récompenses, qui ont connu un succès au cours de la dernière décennie, représentent la majorité des revenus de la fondation. La majeure partie de cette somme - 3,5 millions de dollars sur un revenu de plus de 4,3 millions de dollars pour l'exercice se terminant le 31 mars 2002 - sert à organiser et à faire connaître les événements, selon les documents financiers obtenus par Spectateur du vin .

Ces dossiers ont montré une diminution de 5 462 $ du fonds de bourses annuel de la fondation, bien que l'organisation ait eu un excédent de plus de 184 000 $. Et selon Les temps rapport, l’organisation n’a investi que 29 000 dollars sur les 4,7 millions de dollars de recettes de l’année dernière en bourses. Alors que la Beard Foundation promeut de nombreuses bourses, totalisant environ 300 000 dollars par an, la plupart d'entre elles sont financées par d'autres organisations ou sponsors.

'Dans leurs newsletters, il est clair qu'ils donnent des bourses, mais on ne sait pas qui fournit l'argent', a déclaré Ariane Daguin, qui possède D'Artagnan, un fournisseur de foie gras et de volaille gastronomique dans le New Jersey. D'Artagnan paie 15 000 $ par année pour parrainer un prix James Beard et fournit des ingrédients aux chefs en visite en échange de leur reconnaissance. 'Ils font un bon travail de promotion de la gastronomie, mais le deuxième volet de leur mission - aider les jeunes avec des bourses ou d'autres moyens - d'après ce que je sais, ils le font à peine.'

Alors que les dîners sybaritiques de Beard House permettent aux chefs invités de montrer leurs compétences culinaires devant un public plus large, il peut être difficile pour les chefs moins établis de participer. Selon la politique de la fondation, les chefs doivent couvrir tous leurs frais, y compris les frais de déplacement, d'hébergement, de main-d'œuvre et de nourriture.

Les chefs qui ont organisé des dîners Beard reconnaissent qu'ils peuvent être un fardeau financier. Bien que les chefs soient remboursés environ 20 $ pour chaque dîner présent - généralement 80 à 100 personnes, y compris les membres de la fondation (qui mangent à rabais), les médias et le grand public - beaucoup remettent cet argent à la fondation. «Un dîner peut facilement me coûter entre 15 000 et 20 000 dollars», a déclaré Wilder.

«[Le coût] élimine un bon nombre de chefs qui ne peuvent tout simplement pas se permettre de venir à New York pour cuisiner», a déclaré Jacques Pépin, administrateur émérite du conseil d'administration de la fondation. `` Ce serait bien d'utiliser une partie de l'argent pour faire des provisions pour les chefs qui ne peuvent pas se le permettre. ''

Pourtant, de nombreux chefs et restaurateurs qui ont organisé de nombreux dîners à la Beard House affirment que les avantages de la publicité l'emportent sur le coût. `` C'est certainement cher, mais cela en a toujours valu la peine pour nous '', a déclaré Ti Martin, dont la famille dirige le Commander's Palace à la Nouvelle-Orléans. «C'est un honneur pour les cuisiniers de venir. Et c'est une bonne exposition pour le restaurant. Mais c'est beaucoup plus difficile pour les petites organisations.

En fait, bon nombre des chefs qui sont invités à cuisiner à la maison ont dépassé le stade des «aspirants» et ont incontestablement du succès - des noms qui sont susceptibles de tirer le plein. Le calendrier de Beard House de ce mois-ci comprend à lui seul plusieurs restaurants avec Spectateur du vin récompenses, notamment les lauréats du Grand Award Le Bernardin, Tru and the Fifth Floor et le Best of Award of Excellence Fiamma et Janos, ainsi que plusieurs grands restaurants d'hôtels. «Ils sont devenus une véritable entreprise», a déclaré Daguin à propos des dîners.

La fondation n'a pas indiqué si sa restructuration administrative entraînerait des changements dans son programme de bourses culinaires et comment elle aide les chefs de la relève.

Mais de nombreux anciens partisans de Beard House veulent qu'elle surmonte ses problèmes. «La fondation fait toujours un excellent travail, et elle a beaucoup contribué à rehausser l'image des chefs américains. J'espère que nous pourrons surmonter cela », a déclaré Tina Breslow, une organisatrice d'événements de Philadelphie qui a siégé au conseil consultatif national de la fondation pendant 10 ans.

'C'est un bon coup de pied dans le pantalon', a déclaré Wilder. «C'est une excellente occasion de mettre de l'ordre dans la maison et d'être aussi formidables que possible.

Photo de Jean Schwarzwalder

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