Les établissements vinicoles californiens poursuivent les assureurs pour des vins souillés par la fumée

En octobre 2017, comme les incendies de forêt ont brûlé 245000 acres et endommagé près d'une douzaine de vignobles à travers le nord de la Californie, de nombreux vignerons se sont demandé ce qu'il adviendrait de leurs raisins encore accrochés aux vignes, ainsi que de leurs vins fermentant dans des caves inaccessibles. Au fur et à mesure que les vins de 2017 sortent, l'ampleur des dégâts se fait sentir.

Entreprise vinicole basée à Sonoma Vintage Wine Estates (VWE) et Famille de clients , un domaine viticole familial de la vallée de Sonoma, poursuivent leurs compagnies d'assurance pour avoir refusé de couvrir les vins endommagés par la fumée des incendies. Ils soutiennent que l'odeur de fumée a détruit la qualité marchande de certains de leurs vins, entraînant des pertes substantielles qui devraient être couvertes par leurs polices d'assurance respectives.



Les poursuites pourraient créer un précédent pour de futurs cas, car le changement climatique et des années de sécheresse font des incendies de forêt une menace croissante pour les régions viticoles.

Kunde demande plus de 7 millions de dollars à son assureur, National Surety Corporation, et à sa société mère, Allianz, selon une plainte déposée devant le tribunal fédéral d'Oakland. En janvier, Domaines viticoles d'époque , qui possède plus de 30 marques, a déposé une plainte devant le même tribunal pour obtenir plus de 12 millions de dollars auprès de certains souscripteurs de Lloyd's London, de Royal & Sun Alliance Insurance PLC et de quatre autres compagnies d'assurance.

Les deux sociétés viticoles ont initialement déposé une plainte conjointe en août dernier devant la cour supérieure du comté de Sonoma. Mais les assureurs ont réussi à renvoyer le procès devant la Cour fédérale. En décembre, le tribunal fédéral a accueilli la requête d'Allianz visant à séparer Vintage Wine Estates et ses assureurs du procès, concluant que l'affaire avait été mal jointe. Une conférence de gestion de cas est prévue pour le procès de Kunde le 31 janvier.



Kunde et Vintage affirment que certains de leurs vins ont été exposés à la fumée pendant et immédiatement après les incendies, alors que les vins étaient à différents stades de production. La plainte de Vintage déclarait: `` Pour des entreprises comme VWE qui possédaient des établissements vinicoles et menaient des opérations de vinification dans la zone touchée ... l'exposition à la fumée a endommagé le vin fini avec une odeur de fumée perceptible. ''

Bien qu'il n'y ait aucune preuve que le vin fumé soit nocif à boire, il peut ruiner un vin. Un vin affecté peut montrer des arômes et des saveurs indésirables qui rappellent un cendrier, une viande fumée, un feu de camp ou même des notes médicinales.

`` Nous avons décidé que tout vin qui n'était pas à 100% exempt de fumée, nous ne le publierions pas '', a déclaré le PDG de Vintage Wine Estates, Pat Roney. Spectateur du vin . Roney, qui est également un investisseur dans la famille Kunde, dit que la fumée a endommagé certains des vins des vignobles de Vintage dans les comtés de Sonoma, Napa et Mendocino, notamment Clos Pégase et Girard à Calistoga et Viansa et B.R. Cohn dans la vallée de Sonoma. Les vins se vendent généralement à des prix allant de 17 $ à 150 $ la bouteille.



Vintage et Kunde font valoir que leurs assureurs sont tenus de couvrir les pertes puisqu'ils ont émis des polices qui incluent une couverture «tous risques» pour les activités et les produits des établissements vinicoles. Roney a noté qu'à la suite des incendies de forêt de 2017, les compagnies d'assurance ont adopté une exclusion absolue pour l'odeur de fumée, mais leurs polices ne les contenaient pas à l'époque.

Les compagnies d'assurance ont refusé d'effectuer des paiements pour les vins fumés, affirmant que leurs polices ne couvraient pas les dommages causés aux raisins pendant qu'ils sont sur la vigne. Selon la plainte, Allianz a rejeté l'allégation de Kunde en faisant valoir que `` l'odeur de fumée qui a endommagé les vins résultait directement de l'exposition des raisins à la fumée des incendies de forêt alors qu'ils étaient encore sur les vignes et ne résultait pas d'une exposition à la fumée pendant la production. traiter.'

Certains souscripteurs ont fait une réclamation similaire à Vintage Wine Estates, déclarant que sa police ne couvre que les dommages causés aux raisins récoltés ou au vin manipulé par VWE pour le stockage ou la transformation.

Melissa Dubbs, l'avocate représentant Allianz, a refusé de commenter l'affaire.

différence entre les verres à vin rouge et à vin blanc

Roney rejette l'affirmation selon laquelle l'odeur de fumée ne peut se produire que lorsque les raisins sont encore sur la vigne. Les vignerons de Vintage ont goûté des raisins qui étaient encore dans les vignes pendant les incendies et n'ont détecté aucune saveur fumée. Mais ils l'ont goûté dans du vin qui était en production à la même époque, y compris du jus qui avait déjà terminé la fermentation. Roney dit qu'ils ont également cueilli des raisins après les incendies qui n'ont pas été touchés.


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L'odeur de fumée est difficile à prévoir. Lorsque les raisins sont exposés à la fumée du bois brûlé, des composés appelés phénols volatils peuvent être absorbés dans la cuticule cireuse de la peau du raisin où ils se lient aux sucres, les rendant non volatils et indétectables à l'odeur ou au goût. Mais des notes indésirables peuvent apparaître plus tard dans les vins fermentés lorsque les acides cassent les liaisons, rendant à nouveau les phénols volatils. Les arômes peuvent devenir plus prononcés avec le temps.

Ce ne sont pas les seuls procès liés à l'odeur de fumée. L'été dernier, Westside Winery, basé à Sonoma, a déposé une plainte devant le tribunal de district américain du district est de New York contre le distributeur de vin SMT Acquisitions et sa société mère Palm Bay International, pour avoir violé un contrat d'achat de ses vins du millésime 2017.

SMT Acquisitions a refusé de payer 4 841 caisses de vins Noble Tree, dont le Merlot et le Cabernet Sauvignon, car elle pensait que les vins étaient affectés par la fumée des incendies de forêt. Westside a qualifié cette affirmation de sans fondement, affirmant que «les raisins pour les [vins] de 2017 ont été récoltés et dans des réservoirs de stockage intérieurs avant l'incendie de forêt référencé par SMT», selon le procès. Il demande 400 000 $ pour les vins rejetés. Le mois dernier, Westside et SMT ont accepté de régler l'affaire à l'amiable.

L'héritage des incendies de 2017 reste à voir mais les vignerons en ressentent déjà le coût. Roney affirme que les coûts d'assurance ont considérablement augmenté, ce qui met plus de pression sur les vignerons et les producteurs alors que l'industrie apprend à s'adapter à la menace des incendies de forêt. Et pour rendre les choses plus difficiles, Roney dit que depuis les incendies de 2017, les compagnies d'assurance ont ajouté des clauses à de nombreuses polices exemptant l'odeur de fumée de la couverture.