Napa Guide: Road trip dans la vallée

Napa Valley est le royaume magique du vin américain. Il a tout le prix des amateurs de vin, de la restauration de classe mondiale à la dégustation et aux visites de premier ordre. Sa beauté naturelle le place à l'échelle d'un trésor national tel que Yosemite, bien que des vignobles verdoyants remplacent des chutes d'eau en plein essor.

Napa est l'une des vallées les plus fertiles du monde, accueillante pour une variété de raisins. Sa générosité de grands vins, menée par des rouges à base de cabernet sauvignon, est à couper le souffle.



La vallée se trouve à seulement 90 minutes de route de San Francisco, avec un climat généralement agréable qui rend la région accessible la plupart de l'année.

Il y a aussi ceci: Napa est simple à naviguer. La vallée proprement dite est d'environ 30 miles de longueur, de la ville de Napa au sud à son nord-ouest près de la petite ville de Calistoga, et à seulement quelques miles de large.

Un bon aperçu de la configuration du terrain est possible en une demi-journée environ. Mais la plupart des explorateurs restent plus longtemps pour profiter pleinement des nombreuses attractions de la région. Dans tous les cas, vous devrez vous familiariser avec les deux routes principales de la vallée, la California Highway 29 et le Silverado Trail, qui parcourent toutes deux le fond de la vallée. L'autoroute 29 est l'artère principale et traverse le milieu de la vallée et le côté ouest du sentier Silverado se trouve à l'est.



Partout dans la vallée, vous découvrirez que vous n'êtes jamais loin de son cours d'eau principal, la rivière Napa. La rivière coule sur environ 55 miles à travers un tapis de vignobles et de paysages pastoraux, depuis ses sources sur les pentes du mont Sainte-Hélène de 4341 pieds de haut. Vous pouvez le trouver un torrent déchaîné pendant les mois d'hiver pluvieux ou un filet en été. Pour cette aventure, je commence là où la rivière se jette dans les eaux fraîches de la baie de San Pablo dans la région connue sous le nom de Carneros, au sud et à l'ouest de la ville de Napa.

Vous n'aurez pas besoin d'une boussole pour ce voyage, bien que votre application de navigation préférée ou une bonne carte puissent être utiles. Utilisez simplement la taille compacte de la vallée et son orientation nord-sud de base à votre avantage. Les repères généraux sont donnés, mais l'itinéraire exact dépend de vous.

Carneros: un esprit bourguignon

Megan Steffe / Trellis Creative Domaine Carneros

Pour commencer la visite, vous devrez vous rendre à Cuttings Wharf Road, une route de campagne qui s'étend au sud de la California Highway 121 (qui relie les comtés de Napa et de Sonoma). Cuttings Wharf Road traverse un patchwork de fermes rustiques et de vignobles et se termine là où une modeste rampe de mise à l'eau se glisse dans l'estuaire de la rivière Napa. C'est un endroit peu prévenant mais essentiel pour comprendre ce qui motive Napa, d'un point de vue climatique.



Carneros relie le comté de Napa à la grande région de la baie de San Francisco et constitue un élément clé du système de climatisation naturel de la vallée, alimenté par les brises côtières provenant des eaux froides du Pacifique. Au fur et à mesure que la terre se réchauffe, elle attire généralement de l'air plus frais dans la vallée - une partie du flux et du reflux des influences marines et continentales qui se traduisent par la myriade de microclimats si importants pour la région. terroir .

Les jours les plus chauds, en début d'après-midi, les brises de la baie et des basses terres environnantes tournent les drapeaux vers le nord. Le chardonnay et le pinot noir prospèrent ici dans un climat plus frais.

Les vignobles de Carneros bordent un vaste marais connu pour sa faune. Les sols sont des vestiges compacts de la retraite de la baie. Ils peuvent être denses, ce qui les rend difficiles à cultiver. Les producteurs décrivent ces sites comme ayant les «pieds mouillés», avec des sols sur les bords sud marqués par des intrusions d'eau salée.

Carneros (en espagnol pour «moutons» ou «béliers») a une riche histoire. Louis M. Martini y a planté La Loma Vineyard en 1942, suivi en 1961 par Beaulieu Vineyard plantant son BV-5.

Les vignobles de Bouchaine et Saintsbury ont été des pionniers dans la production de pinot noir de Californie à partir de 1981. C'était à peu près à l'époque où la région, autrefois plus connue pour les laiteries que pour les raisins, a vraiment pris son envol, alors que les vignobles traversaient le paysage. Les vignerons ont été attirés par le prix des terrains relativement bon marché ainsi que par le climat plus frais. Carneros abrite également Hyde et Hudson Vineyards, deux sites diversifiés qui cultivent une variété de raisins dont leurs noms figurent sur de nombreuses étiquettes les plus connues de Californie, notamment Kistler et Paul Hobbs.

De Cuttings Wharf, c'est une promenade bucolique via les routes Las Amigas et Duhig jusqu'à l'autoroute 121. Il est facile de penser que vous avez remonté le temps en passant par des hectares de vignobles vallonnés entrecoupés de bâtiments de ranch tranquilles et de fermes. Mais vous serez bientôt dans le vif du sujet en vous retrouvant au Domaine Carneros, avec son grand escalier et sa décoration élégante. Il s'agit d'une reproduction du château du Champagne Taittinger, jusqu'au toit mansardé.

De l'autre côté de l'autoroute se trouve un autre point de repère de Carneros. En 1962, le collectionneur d'art René di Rosa a acheté une grande étendue de terre qu'il a nommée Winery Lake, sa propriété était un ancien domaine viticole et il avait un étang d'irrigation qu'il considérait comme un «lac». C'est un nom bizarre d'un personnage flamboyant. Aujourd'hui, Winery Lake est le site de la réserve di Rosa ainsi qu'un vignoble de premier ordre appartenant à Acacia.Il vaut bien une visite pour voir la collection d'art de René et visiter son ancienne maison.

Stags Leap: un paysage dramatique

Salle de dégustation Megan Steffe / Trellis Creative Stag's Leap Wine Cellars

Avant d'atteindre le prochain arrêt, le quartier de Stags Leap, vous devrez traverser la ville de Napa. Contrairement au terrain accidenté qui l'entoure, la majeure partie de la ville de Napa est assez plate. L'autoroute 29 coupe le long de son côté ouest comme une autoroute. Les parcelles d'habitation cèdent bientôt la place aux vignobles lorsque vous vous dirigez vers le nord, ou «dans la vallée» comme l'appellent les habitants.

que signifie brut sur champagne

Environ un mile après les limites de la ville, tournez à droite sur Oak Knoll Avenue. Oak Knoll traverse la vallée et se termine à Silverado Trail, qui est généralement moins fréquentée que la route 29. En prenant à gauche et en direction du nord sur le sentier, vous verrez bientôt les affleurements accidentés qui donnent son nom à Stags Leap. C'est une petite zone et unique en ce sens que c'est l'un des quartiers les plus au sud suffisamment chauds pour faire mûrir facilement le cabernet.

La région fonctionne comme un entonnoir, avec de l'air plus frais circulant sur le banc légèrement surélevé à la base de la gamme Vaca qui se profile à l'est. Pour une vue imprenable sur Stags Leap, rendez-vous sur la terrasse de la salle de dégustation de Stag's Leap Wine Cellars. Un vignoble s'étend sur une petite vallée avant que les pentes ne prennent le dessus, et les palissades qui brillent au soleil de fin d'après-midi sont un spectacle sublime.

Il y a de nombreux vignobles et établissements vinicoles notables à proximité, y compris Shafer, qui fabrique son célèbre cabernet Hillside Select à partir des vignobles du quartier. Un autre est Fay Vineyard. Nathan Fay a planté le premier cabernet de la région dans les années 1960, à une époque où le cabernet était rare dans la vallée.

Au nord des caves à vin Stag's Leap, le Silverado Trail monte une pente et pénètre au cœur du quartier. Stags Leap est à peu près aligné nord-sud et possède des sols alluviaux profonds construits par les palissades en décomposition lorsque les roches s'effritent, elles se désintègrent en sols fertiles et bien drainés.

Oakville et Rutherford: le cœur de l'action

Briana Marie / Trellis Creative Un tour à vélo d'Oakville

Vous allez zigzaguer à travers la vallée à ce stade pour apprécier plus pleinement la région d'Oakville et de Rutherford, qui est le filon mère du Cabernet et abrite des dizaines de vignobles importants.

Continuez vers le nord sur Silverado Trail jusqu'à Oakville Crossroad, tournez à gauche et dirigez-vous vers l'ouest pour rejoindre la route 29. Cela vous emmène à travers le fond de la vallée et les sols profonds qui forment son périmètre est.

Vous traverserez à nouveau la rivière Napa et, si elle n'est pas remplie d'eau, examinez la section transversale des sols graveleux sur ses rives. Ces sols fournissent le drainage qui est essentiel à la culture de raisins de haute qualité. Oakville Crossroad abrite plusieurs vignobles remarquables, notamment Rudd, PlumpJack, Groth, Silver Oak et Opus One.

Lorsque vous atteignez l'intersection de l'autoroute 29, arrêtez-vous à l'épicerie historique d'Oakville pour des pique-niques aux saveurs locales. De retour sur la route, tournez à droite, vous passerez bientôt Mondavi Winery, Far Niente, Nickel & Nickel et Cakebread. Vous serez bientôt à Rutherford, qui abrite Inglenook, l'un des domaines les plus célèbres de Californie, niché contre la base des Mayacamas. Beaulieu, un autre des premiers géants de la culture viticole locale, domine le hameau. C'est un terrain vraiment sacré pour les amateurs de vin de la Napa Valley.

Vous pouvez vous diriger tout droit vers le nord jusqu'à la ville animée de Sainte-Hélène, mais à la place, je recommande une autre traversée du fond de la vallée. Suivez l'autoroute 29 nord et tournez à droite sur Rutherford Crossroad. Rutherford Crossroad vous emmène au-delà de Round Pond, un grand vignoble et vignoble de mi-vallée, puis à Caymus, l'un des principaux temples de Cabernet de la vallée. Lorsque vous rejoignez le sentier Silverado, les différences entre les deux côtés de la vallée offrent un contraste: le côté ouest densément boisé des Mayacamas et le côté est plus aride des montagnes de Vaca. Les appellations Rutherford et Oakville s'élèvent toutes deux à 400 pieds d'altitude.

Sainte-Hélène et Calistoga: là où règne l'histoire

Jason Tinacci Château Montelena

Au nord de Rutherford, la vallée se rétrécit en forme de sablier, avec Sainte-Hélène au milieu. La ville a longtemps été le centre de la Napa Valley et abrite de nombreux vignobles historiques, notamment Beringer, Charles Krug et Louis M. Martini.

Sainte-Hélène a un charme irrésistible, mais peut être assez encombrée. Si vous voulez voir ses sites touristiques, suivez les panneaux Access St. Helena et traversez le pont historique de la rue Pope sur la rivière Napa pour vous rendre au cœur de la ville.

En vous dirigeant vers Calistoga le long du Silverado Trail, vous entrez dans l'une des plus belles parties de la vallée. L'absence de colonies, l'affleurement rocheux escarpé des palissades à l'est et les collines densément boisées de Diamond Mountain à l'ouest sont visuellement époustouflants. Bien que le cabernet soit la variété la plus populaire plantée, c'est une excellente région pour la Petite Sirah et le Zinfandel.

En parcourant le sentier, il est facile d'apprécier la géologie de la région, que l'on peut voir dans les coupures de route. Des couches de tuf volcanique de couleur dun, des dépôts de cendre ocre et même le noir de flocons d'obsidienne vitreuse sont clairement visibles. Malgré leur profil dramatique, ces sols sont difficiles pour les vignerons, les vignobles sont étalés, avec des terrains plus difficiles à cultiver laissés vacants.

Calistoga est la partie la plus chaude de la vallée en été. L'après-midi, les brises marines se frayent un chemin sur les collines du comté de Sonoma, où elles finissent par converger avec les brises de Carneros.

La vallée se rétrécit bientôt. Juste au sud de la ville de Calistoga, Dunaweal Lane abrite Sterling - prenez le tramway jusqu'au sommet pour la vue panoramique.

La conclusion de notre voyage est signalée par la présence imminente du mont Sainte-Hélène. Il existe de nombreux petits vignobles dans l'appellation Calistoga, le plus célèbre étant le Château Montelena, un édifice en pierre centenaire sur Tubbs Lane. C'est un autre bon endroit pour s'arrêter et s'imprégner d'un panorama spectaculaire adouci par les vignobles.

Si vous restez sur l'autoroute 29, vous vous dirigez vers Lake County. C'est une montée raide, menant à une région qui est sur le point de se faire un plus grand nom pour ses vins.

Pour revenir à notre point de départ, redescendez directement l'autoroute 29. S'il vous reste du temps, vous pouvez toujours visiter ce que Sainte-Hélène a à offrir, car vous emprunterez sa rue principale sur votre chemin. Les établissements vinicoles de Sainte-Hélène racontent chacun leur propre histoire, vous obtiendrez une formation sur la façon dont les vins sont élaborés, les personnes derrière eux et leur goût.

Après avoir terminé cette visite, vous aurez une meilleure appréciation de la configuration du terrain et une compréhension plus profonde de ce qui rend la Napa Valley si spéciale.