Psst! Voulez-vous acheter un cabernet californien à 2 $?

Les marchands de vin d'Amérique ont ces jours-ci des secrets, des tas d'entre eux. Soudain, les magasins regorgent de bonnes affaires mystérieuses, de nouvelles marques aux étiquettes obscures qui ne révèlent pas le vrai producteur ou la source du raisin. C'est un tour de passe-passe, permettant aux établissements vinicoles de décharger l'excédent de vin sans nuire à l'image de leurs marques clés, mais cela peut être une aubaine pour les consommateurs - à condition qu'ils achètent judicieusement.

La Californie connaît une surabondance de vin depuis 2000, et il n'y a pas de fin en vue, selon les leaders du marché en vrac, où les établissements vinicoles vendent du vin en excès ou achètent du vin supplémentaire pour répondre à leurs besoins de production. Un initié a admis que la plupart des vignobles de l'État - même les plus grands producteurs de cabernet de la Napa Valley - ont un excès de vin.

Les établissements vinicoles, grands et petits, gèrent les surplus de différentes manières. Beaucoup réduisent les prix de leurs marques principales, espérant que les vins finiront par se vendre. D'autres déchargent du vin à perte sur le marché du vrac déjà inondé ou créent de nouvelles étiquettes secondaires à prix avantageux. Une autre alternative - assez nouvelle aux États-Unis mais populaire depuis longtemps au Royaume-Uni - consiste à canaliser le vin vers des marques dites privées, créées exclusivement pour les grands détaillants.

La ligne de vins Charles Shaw (surnommée Two-Buck Chuck en raison de son prix de 1,99 $) est la plus connue de ces marques à émerger de la surabondance de vins de Californie, ayant créé une frénésie médiatique après avoir vendu un million de caisses en un mois à un Trader Joe's, en grande partie par le bouche à oreille. Mais ce n'est peut-être que le début: maintenant sur le bas de gamme du marché, il y a des marques de 2 $ à 3 $ telles que Pacific Peak, Summerfield et Sea Ridge, qui sont fabriquées par des producteurs en volume comme Bronco Wine Co. (propriétaire de Charles Shaw) et Golden State Vintners.

La fourchette de prix de 5 $ à 10 $ était autrefois réservée aux vins qui portent la large appellation californienne, mais de plus en plus, ces vins portent des AVA du comté de Sonoma et même de Napa Valley. Pumari, une étiquette de 10 $ vendue chez Whole Foods, est produit par Robert Talbott Vineyards et porte une désignation Santa Lucia Highlands. Benziger Family Winery a une deuxième étiquette nommée Wildwater Creek, son cabernet sauvignon du comté de Sonoma 2000 se vend 5 $ chez Trader Joe's. Le label négociant Castle Rock a sorti 9 $ de pinot noir avec les appellations Carneros et Russian River.

L'ironie ultime sur les étagères de nos jours est l'étiquette Napa Creek. Bien que ce ne soit pas nouveau, il a été au centre d'une bataille pour savoir qui a le droit d'utiliser «Napa» dans un nom de marque. Les vins, qui ont été produits par Bronco au cours des dernières années, ont récemment été élaborés avec des raisins de l'extérieur de Napa et portaient une appellation californienne, mais les dernières versions du Cabernet, du Chardonnay et du Merlot à 7 $ proviennent à nouveau de Napa Valley.

Spectateur du vin a échantillonné une sélection de cette nouvelle race de vins de valeur et a constaté que les consommateurs en ont généralement pour leur argent. (Certains de ces vins sont produits en quantités énormes et sont assemblés à partir de diverses sources, la qualité peut donc varier selon le lot.) Quinze des 22 vins dégustés ont obtenu une note inférieure à 80 sur Spectateur du vin échelle de 100 points. Les trois meilleurs vins ont obtenu 83 points. Le Pacific Peak Chardonnay California 2002 (3 $) était simple, avec des saveurs de pomme verte et de vanille. Le Charles Shaw Chardonnay California 2001 (2 $) était dilué mais avait suffisamment de saveurs de tutti-frutti et de vanille pour qu'il vaille la peine d'être siroté. En haut de la gamme de prix se trouvait le Harbinger Cabernet Sauvignon Napa Valley 2000 (14 $), qui était un peu simple mais avait d'agréables saveurs de cerise et de cola.

Personne ne se soucie particulièrement de l'origine d'un vin à 2 $, mais comme les étiquettes portant des AVA comme Napa ou Alexander Valley prolifèrent, les ragots sur le pedigree du vin sont presque inévitables. Est-ce que ce cabernet à 15 $ est vraiment un classique de Napa à 40 $ déguisé? Ne craignez pas, a déclaré Wilfred Wong, acheteur de vin pour Beverages & More. Même si le vin vient d'un grand nom, il y a de fortes chances que ce soit le moindre vin de la cave.

Les consommateurs peuvent s'attendre à ce que le flux de vins bon marché se poursuive pendant au moins deux ans, selon les détaillants et les initiés de l'industrie, mais les prix augmenteront probablement lentement si l'économie s'améliore comme prévu. Pendant ce temps, personne ne semble encore sûr de l'impact de ces marques sur le marché: de nouveaux clients les achètent-ils ou les buveurs de vin existants font-ils simplement des affaires à la baisse, prenant les affaires de tout le monde?

Pour Marc Jonna, acheteur de vin national pour Whole Foods, le verre à vin est à moitié plein. «Parfois, le client doit gagner, non? Pourquoi est-ce un péché? Nous devrions en profiter et créer beaucoup plus de nouveaux buveurs de vin.

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