Lever un verre à l'homme derrière le vignoble Martha's Vineyard de Napa

Il y a quelques semaines à Spectateur du vin Expérience du vin à New York , Heitz Cellar versait son Cabernet Martha's Vineyard 2007 . Ceux qui ont goûté au vin de couleur sombre ont goûté un morceau de l'histoire de la Napa Valley, une expression unique de terroir qui a défini l'excellence de Napa Cabernet.

Mais peu de gens connaissent l'histoire de l'homme derrière la vigne. Le viticulteur Tom May, décédé ce printemps à l'âge de 83 ans, a vendu les premiers raisins de Martha's Vineyard à Heitz en 1965.



Heitz Cellar Martha's Vineyard occupe une position élevée dans la hiérarchie des cabernets sauvignons de Napa Valley. Les cabernets Heitz Martha de la fin des années 60 et des années 70 étaient parmi les meilleurs de l'histoire de Napa. Ces dernières années, le vin a retrouvé sa forme, rejoignant les échelons supérieurs. Beaucoup connaissent la famille Heitz, mais May et sa femme, Martha, pour qui il a nommé leur vignoble, ont gardé un profil bas.

Ils ont acheté leur propriété de Napa au début des années 1960 et ont fini par faire partie de la renaissance du vin de la vallée dans les années 1960, lorsque le nombre de cabernets est passé de quelques dizaines à plus d'une centaine. Les Mays ont rencontré la famille Heitz après avoir dégusté deux bouteilles de vin Heitz laissées comme cadeau de bienvenue par les précédents propriétaires de la maison, Belle et Barney Rhodes (le vignoble Bella Oaks de Rhodes était une autre source de longue date de Heitz).

May était professeur de biologie à Ojai, en Californie, avant de déménager à Napa. Il apprend la viticulture sur le tas, avec les conseils de Joe Heitz (Heitz a été vigneron au vignoble Beaulieu pendant une décennie avant de fonder sa cave en 1961). Heitz a été tellement impressionné par la qualité des raisins de May qu'il a été inspiré pour créer un vignoble unique labellisé Cabernet avec le millésime 1966. Leur partenariat a duré jusqu'à La mort de Heitz en 2000 Le fils de Heitz, David, a succédé à son père en tant que vigneron, et les relations familiales se poursuivent encore aujourd'hui.



Tom May et Joe Heitz étaient un contraste de personnalités, et l'industrie du vin de Napa avait besoin des deux types en ces débuts de dirigeants réservés et discrets dans les coulisses, comme May, et de promoteurs plus publics et plus francs comme Robert Mondavi et Joe Heitz. «Tom avait un esprit merveilleux», dit la fille de Heitz, Kathleen Heitz Myers, présidente de Heitz Cellar. «Il a toujours eu une étincelle dans les yeux.

May était l'un des premiers écologistes, dit sa femme, Martha. `` Il était membre du Sierra Club et croyait fermement à l'idée de laisser la terre telle qu'elle est et de ne pas tout changer '', a-t-elle déclaré. «S'il y avait un arbre au milieu d'un vignoble, vous n'aviez pas à l'enlever, ou si vous aviez une colline au milieu de la zone, vous n'aviez pas à l'aplatir. Au début, les Mays ont cultivé leur vignoble à sec, ajoutant seulement une irrigation goutte à goutte plus tard, lorsque les années de sécheresse ont nécessité de l'eau pour démarrer de nouvelles vignes. Martha se souvient d'une dispute familiale avec Tom sur l'opportunité d'ajouter un puits à la propriété. Il a résisté jusqu'à ce qu'elle insiste. «Nous avions besoin d'eau pour la maison! elle a ri.

May a également été parmi les premiers à adopter l'agriculture biologique, il y a des décennies, à une époque où beaucoup, y compris Heitz, étaient sceptiques. «Tom a vraiment adopté [le bio] avant que beaucoup de gens ne le fassent», dit Kathleen. «Nous nous sommes demandé si nous devions vraiment faire cela, mais nous avons appris au fil du temps que nos vins étaient plus équilibrés et plus sains.



Gracieuseté de Heitz Cellar Grapegrower Tom May avec sa femme, Martha, et leur fille, Laura May Everett, et son fils Richard May.

La relation entre Joe et Tom exigeait un compromis. «[Joe] et Tom, ils étaient tous les deux leur propre personne, chacun fort à sa manière, ses croyances et sa morale», se souvient Martha. «Ils étaient dignes de confiance. Pendant toutes les années de nos activités, nous avons eu des poignées de main.

Martha's Vineyard Cabernet a un profil de saveur caractéristique que beaucoup peuvent choisir parmi une gamme, il est prisé pour ses notes uniques de menthe, de cassis et de chocolat. Il se distingue également par son équilibre exquis et sa capacité à vieillir. Les cabernets Martha's Vineyard n'ont jamais été trop boisés ou tanniques, un hommage au style de la maison Heitz. Heitz et May ont récolté le vignoble à maturité optimale, donnant des Cabernets mûrs et structurés qui avaient rarement des senteurs vertes ou herbacées (au-delà de la menthe).

Martha's Vineyard a tout ce que les connaisseurs apprécient dans un grand vin. Il a obtenu des notes élevées pour son style distinctif et délibéré, son caractère, sa complexité, sa profondeur et son équilibre. Au fil du temps, les vins ont prouvé qu'ils vieillissent sans relâche. Les cabernets Martha's Vineyard 1968, 1970 et 1974 sont parmi les plus grands vins que j'ai goûtés.

Alors que Joe Heitz pouvait être irritable et affirmé, Tom May était le contraire. Mais tous deux étaient des hommes de famille. Le mois dernier, Harrison Heitz, le petit-fils de Joe, a coulé le Martha's Vineyard 2007 au Wine Experience. Martha May et les enfants du couple continueront de respecter les normes agricoles élevées de Tom. Dans Martha's Vineyard, les héritages de Joe et de Tom sont en sécurité.