La région viticole de Sonoma retrouve ses racines

Mercredi, des camions de pompiers ont quitté la région viticole du comté de Sonoma, retournant à leurs bases à travers la Californie et dans tout l'Ouest alors que l'incendie autrefois féroce de Kincade était contenu. Il avait consommé près de 78 000 acres depuis son incendie le 23 octobre dans le terrain montagneux au-dessus des vignobles de la vallée Alexander, au nord de Sonoma. Les dégâts, bien qu'importants, ne représentent qu'une fraction de la dévastation causée par Incendies de la région viticole du nord de la Californie en 2017 .

À son apogée, le week-end du 26 octobre, plus de 190 000 habitants du comté de Sonoma ont été évacués alors que l’incendie à croissance rapide menaçait les villes de Healdsburg et de Windsor. Mais une force de frappe rassemblée par l'agence de contrôle des incendies de l'État, Cal Fire, qui comptait finalement jusqu'à 5000 personnes, a réussi à défendre les deux villes - et a réussi à empêcher le feu de se propager dans l'ouest de Sonoma.



Contrairement à il y a deux ans, lorsque plus de 5000 structures dans les comtés de Napa et Sonoma ont été détruites et plus de 40 personnes sont mortes, aucun décès n'a été enregistré lors de l'incendie de Kincade, bien que quatre pompiers aient été blessés et 374 structures détruites, dont 174. maisons.

Et tandis que le feu brûlait autour et parfois à travers la vallée d'Alexandre, la plupart des superficies carbonisées se trouvaient dans des collines reculées couvertes de forêts et de broussailles dans l'est du comté de Sonoma, centrées sur le district géothermique des Geysers, où le feu s'est enflammé. La plupart des habitants et des vignerons d'Alexander Valley reviennent maintenant pour évaluer plus précisément les dégâts, beaucoup soulignant le fait que la grande majorité des vignobles et des établissements vinicoles de la région ont été laissés indemnes.

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Kincade Fire en chiffres infographiquesInfographie par Lisa Aurigemma

Résilience et soulagement

«Ce fut une semaine et demie difficile», a déclaré le maire de Windsor, Dominic Foppoli. Spectateur du vin . Foppoli faisait partie d'une foule d'élus et de membres du personnel qui ont accueilli les évacués à leur retour chez eux le 30 octobre. «Nous sommes une communauté forte et résiliente avec tellement de cœur. Cela nous a réunis et nous a rendus tellement plus forts.



Le week-end dernier, des signes de vie revenaient dans des villes autrefois désertes. Restaurants et hôtels ont rouvert leurs portes à Healdsburg, une destination viticole majeure au carrefour des vallées Alexander, Russian River et Dry Creek. «Nous avons besoin que les gens réalisent que le comté de Sonoma n'est pas incendié», a déclaré Foppoli, qui est également copropriétaire de la cave Christopher Creek près de Healdsburg. «La meilleure façon de nous soutenir est de venir nous rendre visite.»

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Jake Bilbro de la cave Limerick Lane, juste à l'extérieur de Healdsburg, a pu revenir plus tôt cette semaine et a déclaré que l'incendie avait atteint les côtés nord et sud de sa propriété. Il attribue aux pompiers la protection de son vignoble centenaire, ainsi que de sa cave, et espère rouvrir ce week-end.



Un millésime épargné, pour la plupart

Selon Karissa Kruse, présidente des vignerons du comté de Sonoma, qui représentent plus de 1800 vignerons de la région, la récolte était presque terminée au moment où l'incendie s'est déclaré, avec 92% des raisins de ses membres récoltés avant le 28 octobre.

Les vignerons évaluent toujours les vins du millésime 2019, toujours en fermentation ou au repos en barrique. L'électricité a été coupée de manière préventive dans une grande partie de la région pour éviter que les lignes électriques sous tension ne se cassent et ne projettent des étincelles dans des vents violents, qui sont accusés d'avoir allumé de nombreux incendies de 2017. Bilbro dit que ses vins 2019 devraient être bons malgré la perte de puissance de la cave pendant huit jours. «Nous nous sommes assurés que tout notre vin était protégé et dans un endroit sûr», a déclaré Bilbro. «Jusqu'à présent, tout indique que notre vin est en pleine forme.»

Mais certains établissements vinicoles n'ont pas été aussi chanceux. «Nous regardons la perte de tout notre millésime [2019]», a déclaré Foppoli, qui craint que ses vins en cuve et en barrique aient été exposés à la chaleur et à la fumée après que la cave ait perdu de la puissance. Christopher Creek terminait la seconde moitié de sa récolte et avait encore des raisins sur sa plate-forme lorsque l'incendie a menacé la cave. 'Il n'est probablement pas récupérable après avoir été laissé pendant huit jours au soleil sans vigneron.'

Un vignoble partiellement brûlé à Geyserville, Californie.Les vignobles de Wasson de Geyserville se sont retrouvés face à face avec l'incendie de Kincade. (Paul Chinn / Chronique de San Francisco / Polaris)

Ramasser les morceaux et aller de l'avant

À la cave Soda Rock, qui a subi des dommages importants, y compris le destruction de sa cave vieille de 160 ans , et a perdu des stocks de vins déjà mis en bouteille, le vigneron Antoine Favero trace le chemin des vins du millésime 2019. La plupart étaient fabriqués dans la cave voisine et en bon état de Mazzocco (où il est également vigneron) lorsque l'incendie a frappé.

«Les vins ont été seuls pendant un certain temps - malheureux, car cela a commencé à être une année incroyable. De grands fruits, de beaux profils », a déclaré Favero. «Mon protocole est passé par la porte. J'ai fermé le dessus [des cuves] et ai dit une petite prière et je suis parti… au cours de mes 30 ans de vinification, c'est la première fois [que nous sommes] touchés par l'absence d'électricité et d'évacuations. Ses plus grandes craintes concernaient le vin blanc et les rosés, où les fermentations qui sont normalement conservées dans la plage de 40 ° F approchaient les 70 ° F.

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Les dégustations de Soda Rock ont ​​repris, dans un nouveau lieu. «Nous avons décidé que nous allions faire une dégustation pop-up dans la grange qui n'a pas brûlé», a déclaré Favero. «Le soutien que nous avons reçu de la communauté et des touristes était réconfortant - j'ai estimé 350 [visiteurs] samedi et 300 dimanche.» Favero a déclaré qu'il prévoyait d'aller de l'avant avec des dégustations dans la grange, mais qu'il envisageait également de créer des salles de dégustation temporaires dans un autre endroit.

«Chaque fois que j'ai vu les pompiers - des centaines d'entre eux monter et descendre les routes - j'étais très reconnaissant», a déclaré Favero. «Ils ont sauvé Healdsburg, Geyserville et Windsor et plus encore. Ce sont définitivement nos héros.

Le Kincade Fire brûle une clôture et un panneau routier à Windsor, en Californie, le dimanche 27 octobre 2019.L’est du comté de Sonoma a subi des dégâts considérables, mais la quasi-totalité des vignobles de la vallée d’Alexander ont été épargnés. (Max Whittaker / Le New York Times / Redux)

Une communauté liée par l'adversité

Pour Dustin Valette, chef et propriétaire du restaurant Valette à Healdsburg, l’incendie a également frappé près de chez lui: son restaurant a été contraint de fermer pendant huit jours et son père fait voler un avion pour Cal Fire, laissant tomber un produit ignifuge. Avant d'évacuer, Valette et son personnel de restaurant étaient cuisiner pour les premiers intervenants et les évacués . «Nous avons fait don de la nourriture que nous avions stockée pour cuisiner, y compris tous nos homards et nos steaks Kobe. Pendant les premiers jours, tout le monde a très bien mangé », a-t-il plaisanté.

«En tant que communauté, nous avons vécu quelque chose d'assez traumatisant, et cela a secoué beaucoup de gens», a poursuivi Valette. `` Comme avec un ouragan ou une mauvaise tempête hivernale, on a l'impression que les gens se sont accroupis pendant quelques jours, mais ils commencent à revenir. Nous avons vendu des nuits [hier] dimanche et lundi »après la levée des évacuations.

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À la cave Jordan, Lisa Mattson, directrice du marketing et des communications, a déclaré que les visiteurs revenaient. 'Les clients ayant des réservations confirmées pour la mi-novembre appellent et s'enregistrent pour s'assurer que tout va bien', a déclaré Mattson. Le vigneron jordanien Maggie Kruse a déclaré que l'électricité n'avait jamais été perdue dans la cave, grâce à un générateur sur place, qui est devenu courant dans les grands vignobles. «Nous avons vraiment eu de la chance. Nous avons pu faire venir des équipes pour des vidanges tous les jours, mais deux jours pendant l’incendie », a-t-elle déclaré, notant que tous les fruits de Jordan avaient été cueillis cinq jours avant le début de l’incendie. «2019 a été un millésime fantastique. Les rendements sont merveilleux et la qualité était excellente dans tous les domaines. Caractère fruité riche et intense. »

Pour le vigneron Paul Hobbs, basé à Sébastopol, l'incendie a confirmé que les habitants de Sonoma se rassembleraient en temps de crise. «Les gens étaient là les uns pour les autres avec apparemment d'innombrables actes d'altruisme et de sacrifice. Un de nos employés, un pompier volontaire, travaillait en première ligne dans la vallée d'Alexander », a-t-il déclaré. 'S'il y a du bien dans tout cela, c'est que nous sommes restés forts en tant que communauté.'

«En termes de qualité du vin, je m'attends à ce que les pannes [de courant] n'aient aucun impact», a déclaré Hobbs. «Bien que nous ayons été sans électricité pendant une longue période, les fermentations en cabane étaient soit en train de se terminer, soit n'avaient pas commencé (les fermentations de Chardonnay et de Pinot Noir étaient déjà terminées) et les températures extérieures étaient anormalement fraîches, [ce qui était] une bénédiction. Avec une puissance auxiliaire limitée, nous avons fait ce qu'il fallait. »

Alors que l'incendie de Kincade est maintenant effectivement terminé, la menace d'incendie ne l'est pas. Le début de la saison des pluies dans le nord de la Californie ne s'est pas encore matérialisé et les prévisions à long terme ne prévoient aucune précipitation pendant au moins deux semaines ou plus. Jusqu'à ce que les pluies reviennent, le paysage reste extrêmement sec - et dangereusement sujet aux incendies.